Apple en Intel shoppen in Israel

IN ANDER NIEUWS / Door: ELISE FRIEDMANN / 17 jul 2013 ISRAEL

Tom-Cruise-minority-ReportBewegingsherkenning is het snoepje van de hitec-maand en Israel is de plek waar computer- en gamegiganten speuren naar nieuwe vondsten. Deze week bood Apple 280 miljoen dollar voor het Israelische bedrijf PrimeSense, en nam Intel voor 40 miljoen dollar Omek over, een bedrijf dat zich specialiseert in bewegingscontrole. Ook Qualcomm en Samsung waren in Omek geïnteresseerd.
PrimeSense en Omek volgen het langzamerhand vaste patroon van Israelische startups: computergeeks hebben een top-idee, ze ontwikkelen dat met veel enthousiasme en weinig kapitaal en dan een groot bedrijf het over, om echt geld te gaan verdienen met de vinding.

De ontwikkelaars

Primesense, waarop Apple het oog heeft laten vallen, ontwikkelt chips voor bewegingsherkenning- en 3D-sensortechnologie. Microsoft gebruikt al zoiets in de Xbox, en Apple wil niet achterblijven.
Omek maakt niet de sensors, maar de software die de bewegingen van de gebruiker moet herkennen. In juli 2011 haalde het 7 miljoen dollar op met crowd funding, maar nu het meer kapitaal nodig had stapte Intel erin. Intel werkt samen met de concurrerende startup Softkinetic, maar droeg al bij in de eerste financieringsronde van Omek. De werknemers van Omek verhuizen nu naar het ontwikkelingsbedrijf (de afdeling ‘eeuwig computen’) van Intel in Haifa.
De technologie waarmee deze bedrijfjes zich bezighouden maakt het steeds gemakkelijker om ingewikkelde apparaten te bedienen met bewegingen en trekt de klant met science fictionachtige gadgets. Dat kost een hoop computerkracht, die Intel en Apple leveren met hun chips.
Het gaat de grote bedrijven vooral ook om de geestelijke eigendom van de technologie. In het geval van Omek, maakt het gebruik van speciale camerasoftware die afstand kan schatten het de gebruiker mogelijk zijn computer te bedienen zonder hem aan te raken. Die techniek staat nog in de kinderschoenen, want de bouwers van applicaties moeten hem nog inbouwen in hun programma’s, maar hij opent veel nieuwe mogelijkheden.

De technologische race

Met de overname van Omek en PrimeSense is de race om de nieuwe technologie nog niet gelopen. Bewegingscontrole is al populair sinds Nintendo hem inbouwde in de wii gameconsole, waarmee de Japanse firma in één klap Sony en Microsoft inhaalde en ruim honderd miljoen systemen verkocht.
Microsoft en Sony zijn intussen met eigen systemen gekomen, Kinect en Eyetoy, maar Microsoft bijvoorbeeld kocht chips van PrimeSense voor Kinect. Kinect kon geen bewegingen herkennen die te ver weg of te dichtbij werden gemaakt: de ideale afstand is daarvoor 3 meter. De nieuwe technologieën waarop Intel en Microsoft nu jagen, kunnen subtiele vingerbewegingen herkennen, ook als die vlakbij het scherm worden gemaakt (voor het detecteren van bewegingen op korte afstand heeft Omek de naam Grasp bedacht).
Intel, Samsung en Qualcomm zetten ook in op stem- en gezichtsherkenning, het volgen van oogbewegingen en bewegingsdetectie. Wat betreft de toepassing van de PrimeSense-technologie door Apple, wordt nu druk gespeculeerd over de nieuwe generatie Apple TVs.

Science fiction

Intussen is de levenscyclus van deze hype ongebruikelijk lang geworden; het ideaal van de grote maatschappijen is een computer die helemaal wordt bediend met gebaren, zoals die van Tom Cruise in de science fictionfilm Minority Report. Maar zij moeten wel gelijk met iets goeds komen: de consumenten haken af op technologieën die net niet werken zoals zij willen. Omek en PrimeSense leveren een stap in de goede richting en maken de technologie bovendien goedkoper.