Wie zijn de ‘Lion’s Den’?

Het nieuws uit Israel heeft de afgelopen tijd regelmatig over de groep Lion’s Den bericht. Maar wie zijn deze groep? Wat zijn hun standpunten?  En hoe gaat de Palestijnse Autoriteit (PA) met hen om?

Het logo van de Lion’s Den

Wie zijn de Lion’s Den?

Volgens Israelische media is de groep opgericht door Mohammed al-Azizi en Abdel Rahman Suboh uit de Westelijke Jordaanoever. Beide mannen werden gedood bij een operatie van het Israëlische leger. Al-Azizi was al vijf jaar voorvluchtig, hij werd gezocht omdat hij betrokken was bij verschillende terreuraanslagen tegen Israelische burgers.

Een ander belangrijk persoon binnen de groep was Ibrahim Al-Nabulsi. Hij was de zoon van een senior intelligence officier van de Beschermingsagentschap van de PA. Hij kwam op 9 augustus in Nablus om het leven tijdens een militaire operatie van het Israelische leger. Al-Nabusi werd al een tijd door Israel gezocht wegens zijn activiteiten bij de Al-Aqsa brigades. Ook is betrokken geweest bij verschillende schietincidenten tegen Israelische soldaten en burgers op de Westelijke Jordaanoever.

De groep telt tientallen leden en enkele honderden aanhangers, over het algemeen jonge mannen tussen de 20 en 30 jaar oud. Ze zijn vooral gestationeerd op de Westelijke Jordaanoever in de Oude Stad van Nablus. In het Arabisch noemen zij zichzelf Arin al-Usud oftewel de Lion’s Den (‘leeuwenkuil’) in internationale media. Ze dragen zwarte uniformen; op hun logo staat de Rotskoepel met daarboven twee gekruiste M-16 geweren. Ook hebben ze vaak een rood lint om hun vuurwapen.

Er is geen echte organisatiestructuur of duidelijke hiërarchie binnen de groep. Leden stellen dat zij tot geen enkele politieke partij behoren en geen bevelen van anderen aannemen. Wel is bekend dat sommige leden vroeger individuele banden hadden met Fatah, Hamas, Islamitische Jihad en het Volksfront voor de Bevrijding van Palestina. Het Israelische Institute for National Security Studies (INSS) vermoedt dat de groep is uitgerust met gesmokkelde of lokaal geproduceerde wapens. Op 12 oktober 2022 maakte de Israelische veiligheidsdienst bekend dat de Hamas-vestiging in Turkije financiële steun zou leveren aan de Lion’s Den. Een beschuldiging die de groep zelf ontkent.

Bekendheid

De afgelopen weken heeft het Israelische nieuws regelmatig aandacht besteed aan deze groep. De Lion’s Den is bekend geworden door een reeks aanvallen op Israelische controleposten, soldaten en nederzettingen op de Westelijke Jordaanoever. Daarbij zijn sinds de zomer van dit jaar zo’n 19 mensen omgekomen. In veel van deze gevallen houdt Israel de groep verantwoordelijk; enkele keren hebben leden van de Lion’s Den zelf verantwoordelijkheid voor de acties opgeëist. Onder de codenaam “Break the Wave” probeert het Israelische leger leden van de groep uit te schakelen en te arresteren. Bij de operatie zijn zo’n 120 Palestijnen gedood – vaak in gevechten met het leger of bij (pogingen tot) aanslagen, maar niet altijd. Dit leidde tot groeiende onrust in de Westelijke Jordaanoever.

De Lion’s Den werd voor het eerst in augustus 2022 in de media genoemd, terwijl hun eerste publieke optreden als groep dateert van 2 september 2022. Dit gebeurde tijdens de begrafenis van de doodgeschoten Al-Azizi en Rahman Suboh van afgelopen juli.  

De groep verwerft vooral bekendheid en populariteit via sociale media, waar ze ook nieuwe leden rekruteren en hun bekendheid uitbreiden. Op sociale media roepen zij op om stakingen en demonstraties tegen de PA te houden en de al-Aqsa moskee te ‘verdedigen’. De mythe dat deze bedreigd wordt met bestorming door Joden is wijdverbreid in de Palestijnse samenleving. Tot 13 oktober waren zij zeer actief op het sociale media platform TikTok, waar zij onder andere video’s plaatsten van confrontaties. Inmiddels heeft het platform de groep geblokkeerd. Als reden hiervoor werd aangegeven dat zij het aanzetten tot terroristische activiteiten willen voorkomen. De groep is vandaag de dag nog erg actief op Telegram, waar zij 239,000 volgers hebben.

Standpunten

De groep zou ontstaan zijn als reactie op verschillende recente gebeurtenissen. Ten eerste zijn ze ontevreden met de corrupte PA-regering, het gebrek aan democratie en mensenrechten, maar ook met het beleid van PA-president Mahmoud Abbas en in het bijzonder de veiligheidscoördinatie met Israel. Dit in combinatie van toenemend geweld van Joodse inwoners uit de nederzettingen tegenover Palestijnen, de zwakke positie van de PA rondom Nablus en Jenin en de optredens van het Israelische leger en de veiligheidsdiensten op de Westelijke Jordaanoever droegen bij aan de oprichting van de groep.

Het INSS berichtte dat de Lion’s Den als doel hebben om de confrontatie met het Israelische leger aan te gaan die in Palestijnse dorpen en steden opereren, maar ook om het leven van de Joodse bewoners in de nederzettingen en hun toegang tot het Graf van Jozef te verstoren. Verder willen zij ook de Palestijnse bevolking tot een volksopstand aanzetten. 

De rol van de PA

Israel maakt zich grote zorgen over de groeiende populariteit van de groep. Na verschillende invallen en operaties van het Israelische leger, waarbij een explosievenfabriek van de groep is vernietigd, zijn ook de twee prominente leden Tamer al-Kilani en Wadee al-Houh gedood. Daarnaast heeft Israel de toegang tot de stad Nablus en de omringende steden afgesloten om zo aanvallen van de groep te verijdelen en de lokale economie te ontwrichten.

Verder heeft Israel druk uitgeoefend op president Abbas om actie tegen de groep te ondernemen, anders zou het leger een militaire operatie opstarten. Abbas heeft daarna instructies gegeven om de groep te ontbinden. Hierbij werden de leden een deal aangeboden: als zij de wapens neerleggen dan zouden zij deel gaan uitmaken van het officiële veiligheidsapparaat van de PA. Enkele leden zouden van dit aanbod gebruik hebben gemaakt. Ook hebben enkele leden zich overgegeven aan de Palestijnse veiligheidstroepen, met het verzoek dat Mahmoud al-Bana beschermd zou worden. Hij is een topcommandant binnen de groep.

Daarnaast hebben de veiligheidstroepen van de PA het prominente lid Musab Shtayyeh gearresteerd. Zijn arrestatie leidde tot grootschalige protesten tegen de PA veiligheidsdiensten en de samenwerking op veiligheidsgebied tussen de PA en Israel. Afgelopen week hebben de veiligheidstroepen van de PA nog eens 11 leden gearresteerd.

Binnen de PA lijkt er verdeeldheid te zijn met betrekking tot de steun aan de groep. Zo hebben de Lion’s Den enige steun binnen de Fatah-partij, vooral bij degenen die tegen president Abbas zijn. Sommige leden van de Lion’s Den zijn zelfs oud-Fatah gedienden. De verdeeldheid binnen de PA kwam ook tot uiting toen onlangs de Palestijnse minister van Volksgezondheid lovende woorden had voor de leden van de groep. Volgens Israel brengt de PA hiermee een gemengde boodschap over.