Bethlehem wacht opnieuw een trieste Kerstmis door pandemie

Bethlehem is er klaar voor, in vol ornaat. De straten hangen vol lichtjes en de grote kerstboom staat versierd op het centrale Kribbeplein. Maar alle buitenlandse reserveringen zijn geannuleerd vanwege de nieuwe coronabeperkingen, wat een grote economische klap betekent. Of de stad de tweede economische klap tijdens het kerstseizoen op rij te boven komt, is nog maar de vraag.

Ook de Kerstman is in Bethlehem gearriveerd, om nog iets van de feestvreugde te redden.

Kerstmis centraal voor economie Bethlehem

De periode rond Kerstmis is de belangrijkste toeristische periode voor Bethlehem, de plaats waar volgens de christelijke overlevering Jezus van Nazareth ter wereld kwam. De stad is economisch gezien sterk afhankelijk van het (christelijke) toerisme, ondanks dat er nog maar weinig christenen in de stad zelf wonen. De meesten van hen zijn de afgelopen decennia wegens islamitische intimidaties vertrokken uit de stad. Het Palestijnse ministerie van Toerisme hoopt nog steeds op de komst van toeristen uit de Westelijke Jordaanoever en uit Israel. De economische klap bereikt niet alleen hotels en restaurants, maar ook alle ambachtslieden en ondernemers die het van beeldjes, stalletjes en andere souvenirs moeten hebben. Daarnaast zijn ook nog er veel evenementen, trips en plechtigheden afgelast, wat de economische klap alleen maar groter maakt. Een triest vooruitzicht voor de stad.

Hoogtepunt van het toeristische seizoen in Bethlehem is Kerstavond. De nachtmis op de 24ste vormt ook de piek in het aantal toeristen. Van oudsher zat de Geboortekerk vol met gelovigen en pelgrims uit de hele wereld, maar sinds de coronacrisis komen er nog maar weinig gasten. Maanden van voorbereidingen (en investeringen) zijn wederom teniet gedaan. Hoop is dat de onlineuitzending van de Mis wel doorgaat. Daarnaast kunnen 500 christenen uit Gaza dankzij Israelische toestemming een bezoek brengen aan Bethlehem gedurende de kerstdagen.

Palestijnse ondernemer in Bethlehem met een winkel vol beeldjes van Jezus, Maria en Jozef, die hij aan de straatstenen niet kwijtraakt nu de vele toeristen en pelgrims wegblijven.

Dit geldt in mindere mate voor het Israelische Nazareth, waar zowel christenen als moslims leven, omdat de economie van deze stad diverser is. De stad, waar aldus het christendom Maria leerde dat zij zwanger was en Jezus is opgegroeid, is in minder mate afhankelijk van het toerisme en de christelijke pelgrims. Deze winter is de stad zelfs een hotspot geworden voor Joods-Israelische toeristen! Daarnaast is de stad een centrum van werkgelegenheid en innovatie in het noorden van Israel. De Israelische krant Ha’aretz sprak zelfs over het Silicon Valley van de Arabische sector, in referentie naar de vele hightechbedrijven uit deze stad in Galilea.

Ondertussen zit ook de christelijke wijk in de Oude Stad van Jeruzalem zonder toeristen en pelgrims. Waar het normaal dringen is in de smalle straatjes en de Heilige Grafkerk, heerst er nu de doodse stilte. Desondanks proberen de lokale ondernemers met enkele kleine kerstmarkten, die zowel Joodse als Arabische bezoekers aantrekken, er maar het beste van te maken.

Wat is de corona-situatie in de Palestijnse gebieden?

In de gebieden op de Westelijke Jordaanoever die onder beheer van de Palestijnse Autoriteit staan is de vaccinatiegraad (twee prikken) rond de 70%, in Bethlehem schommelt deze zelfs rond de 75%. Er worden rond de 300 à 400 nieuwe coronabesmettingen per dag geregistreerd, volgens de laatste berichten. In de Gazastrook (waar terreurorganisatie Hamas de scepter zwaait) is de vaccinatiegraad onder de 30%, en daarmee het laagste, zeker in vergelijking met de Westelijke Jordaanoever. Daar staat het gemiddelde aantal besmettingen per dag op circa 130.

De Palestijnse Autoriteit registreerde zo’n 468.000 coronabesmettingen en circa 4900 sterfgevallen, zo meldt het Palestijnse ministerie van Volksgezondheid op haar website. Dit is waarschijnlijk een onder-registratie, omdat er een taboe over de pandemie heerst in delen van de Palestijnse samenleving en veel besmettingen worden verzwegen.

In tegenstelling tot Israel loopt het vaccinatieprogramma bij de Palestijnse Autoriteit iets langzamer, maar grote zorgen van een volledig ongevaccineerde PA naast een volledig gevaccineerd Israel blijven uit. Uiteindelijk accepteerde de PA afgelopen jaar dan schoorvoetend vaccins vanuit Israel en tevens zijn vele Palestijnen die in Israel werken gevaccineerd door Israelische medische professionals. Ondertussen hebben al meer dan vier miljoen mensen in Israel de derde vaccinatie tegen corona gehad, maar de maatregelen worden – wegens de groei van de omikron-variant –toch zeer waarschijnlijk aangescherpt.