El Al stuurt reddingsvluchten naar Peru, Australië en elders

IN ISRAEL / Door: JOSHUA FRIEDMANN / 24 mrt 2020 CORONAVIRUS EL AL ISRAEL
Foto: El Al

Een Boeing 787 van El Al in een retro jasje

Dinsdagochtend landde na 17 uur vliegen een reddingsvlucht van El Al in Perth, op de westkust van Australië. Het was de eerste lijnvlucht ooit uitgevoerd tussen de twee landen. Woensdagochtend keert terug de Boeing 787 terug met zo’n 230 gestrande Israeli’s aan boord. De vlucht was in een kwartier uitverkocht.

Na hun dienstplicht gaan veel Israeli’s op rugzakreis naar exotische locaties. Je ziet Hebreeuwse reclameborden van Israelische ondernemers in India en Bulgarije, Zuid Amerika en Thailand. Normaal zijn er op ieder gegeven moment tienduizenden Israeli’s op wereldreis. Nu het coronavirus is uitgebroken en land na land net als Israel zijn grenzen sluit voor buitenlanders, willen zij zo snel mogelijk terug. 

El Al heeft sinds het ontstaan van de Staat een lange geschiedenis van gewaagde reddingsvluchten, meestal om bedreigde joodse gemeenschappen massaal uit vijandige landen naar Tel Aviv te vliegen. Tienduizenden joden werden geëvacueerd uit Jemen in 1949-1950, en uit Ethiopië in 1984-1985 en 1991. De operaties droegen romantische namen als Solomon en Magic Carpet. In 1991 transporteerde een Boeing 747 in vrachtuitvoering van El Al in één vlucht het recordaantal van 1.122 passagiers van Ethiopië naar Israel. Er werden onderweg vijf baby’s geboren.

Nu is een bijna even grootschalige operatie op gang gezet om gestrande toeristen te redden, vanuit landen waar nog nooit eerder een Israelisch passagiersvliegtuig landde. Op aandringen van premier Netanyahu verzorgde El Al meerdere gratis vluchten voor backpackers uit Peru, waar de regering met minder dan 24 uur vooraankondiging de grenzen sloot. Vier vluchten haalden in totaal meer dan duizend backpackers op uit Cuzco en Lima. Zij waren met veel haast en diplomatieke onderhandelingen naar de vliegvelden gebracht. Velen overnachtten daar in de vertrekhal, op 1,5 meter afstand van elkaar.

Een douanier was niet te spreken over het gedrag van sommige passagiers: “Ze gedroegen zich alsof ze op schoolreis waren.” Minstens 30 weigerden bij aankomst in Tel Aviv een quarantaineverklaring te ondertekenen, en er werd bij wijze van grap op luchthavenpersoneel gehoest. Ieder die voortaan zo’n verklaring weigert te tekenen wordt overhandigd aan de politie. 

De bemanning van de vliegtuigen van Peru heeft hard moeten werken. De afstand tussen Israel en Peru bedraagt zo’n 12.500 km, en het personeel bracht meer dan 43 uur in elk vliegtuig door. Veel andere werknemers van El Al hadden het nog veel zwaarder. Ruim 1000 werknemers zijn ontslagen om de verliezen te beperken bij de financieel noodlijdende luchtvaartmaatschappij. Door de coronacrisis worden er alleen nog maar reddingsvluchten uitgevoerd, naar bestemmingen zoals India, waar nog duizenden Israeli’s vastzitten, en Kroatië, dat onlangs door een aardbeving getroffen is. In totaal streeft de Israelische regering nog meer dan 8.000 reizigers naar huis te brengen.

Overigens kunnen mensen nog gebruik maken van het recht van terugkeer, ook in de huidige situatie. Olim (immigranten) moeten zich wel via de officiële kanalen registreren, en bij aankomst in Israel een verklaring overleggen dat zij een plek geregeld hebben om 14 dagen  in quarantaine door te brengen. Verder komen alleen nog Israeli’s en vaste inwoners het land in.